El Espanyol vuelve a las semifinales 19 años después

Ficha técnica:

Benfica, 0; Espanyol, 0.

BENFICA: Quim; Nelson (Derlei, min. 80) , Anderson, David Luiz, Leo; Petit; Karagouinis (Katsouranis, min. 81), Rui Costa, Simão; Miccoli, Nuno Gomes (Mantorras, min. 69)
ESPANYOL: Iraizoz; Zabaleta, Jarque, Torrejón, Chica; Ito (Costa, min. 53) , Moisés; De la Peña (Jonatas, min. 77); Luis García, Pandiani (Corominas, min. 70), Riera

Árbitro: Clas Bo Larsen (Dinamarca). Mostró tarjetas amarillas a Rui Costa, Ito, Luis Garcia, Iván de la Peña, Karagounis y Zabaleta.
Incidencias: 50.000 espectadores en el Estadio Da Luz.

Hacía un año que los periquitos conquistaban la Copa del Rey y el derecho a disputar la UEFA. Y qué mejor forma de festejar el primer aniversario de ese mágico día que haciendo de nuevo historia al lograr la clasificación para las semifinales de la UEFA. Hubo mucho sufrimiento en el Estadio da Luz pero el empate a cero permitió que el 3-2 de Montjüic fuese el pase directo a semifinales.
Entre las sorpresas de la alineación catalana estuvo la ausencia de Rufete, que ni siquiera se sentó en el banquillo. Valverde optó por Ito para reforzar el centro del campo junto a Moisés, Rieira y Luis García en las bandas y Pandiani de delantero, sustituyendo al lesionado Tamudo. Fernando Santos, por su parte, mantuvo el once esperado, con Rui Costa en lugar Katsouranis de titular. Un once que desde hace semanas da síntomas de cansancio y la falta de rotación les ha salido caro en los últimos desafíos de liga.
La primera jugada de peligro del Espanyol llegó en el minuto 12, primero con un lanzamiento por la izquierda de Pandiani que acabó en el poste seguido de un tiro por la banda derecha de Ito que acabó en las manos de Quim. Se empezaban a entrever las flaquezas de los benfiquistas, que comenzaban además a dar síntomas de ansiedad e intranquilidad.
La posición demasiado adelantada de los laterales del Benfica dejó a Riera y Luis García moverse con libertad. El conjunto encarnado poco tardó en dar muestras de sus fallos defensivos y su mala estrategia del partido. Pero aún así puso en apuros a Iraizoz que bajo palos sacó un lance de cabeza de Nuno Gomes. A pesar de la superioridad del Espanyol el 3-2 del partido de ida no sufrió alteraciones en los primeros 45 minutos
Ninguno de los dos equipos realizó cambios durante el descanso pero a los siete minutos Valverde sacó del campo a Ito y puso en su lugar a Eduardo Costa. A pesar de que el Benfica no se lucía en su juego presionó al Espanyol que supo resistir los ataques de los encarnados. Iraizoz evitó heroicamente el 1-0 en el minuto 65 en un cruce de Rui Costa a Nuno Gomes. No sería la última vez que el equipo de casa llevase el peligro a la portería blanquiazul ya que poco después, sería Torrejón quien evitó que Miccoli marcase gol. Comenzó entonces el sufrimiento agónico con el Benfica atacando de forma desesperada en busca del gol y el Espanyol sacando bajo la portería todos los tiros y remates de los encarnados. También hizo lo suyo para conseguir adelantarse en el marcador y acabar con el sueño de los lisboetas. Mucho sufrimiento y una gran recompensa.

La copa de la UEFA cada vez está más cerca. 

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